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美国商标复审和上诉委员会(TTAB)的成员可能会说:“我们审查商标,但我们的工作主要集中于商标诉讼方面。”2018年该委员会迎来了其60周年的诞辰,这将提供一个完美的机会来详细了解该委员会的具体职能。

TTAB是美国专利商标局(USPTO)的行政法庭,其通过及时裁决商标纠纷来寻求提供就业机会。该委员会的审理程序在许多方面与联邦地区法院的审理程序相似,但该委员会不听取现场证人的证词。相反,其审理程序是以书面形式进行。尽管当事方可以选择口头审理其案件,但TTAB通常在证据出示完毕后根据行政记录做出裁决。

目前,TTAB处理的多数案件(70%左右)为商标审理案件。但根据法律依据而做出判决的多数案件(75%左右)是商标申请人提交的单方复审案件,原因是其商标申请遭到商标审查员的拒绝。该委员会的审理工作还包括裁决双方或多方之间的商标注册纠纷,即双方复议程序。多数的双方复议程序是关于商标异议的,即申诉人试图反对一个待注册完成的商标。此外,双方复议程序还包括商标注册的取消案件,即申诉人试图取消一个已经注册完成的商标。大约有50个律师助理、律师和行政商标法官处理此类案件。TTAB关于单方复审和双方复议程序的裁决由美国联邦地区法院或美国联邦巡回上诉法院(CAFC)审核。

在TTAB未成立之前,事情大有不同。当美国《商标法》(《美国法典》第15编第1051至1141条),俗称《兰哈姆法》在1946年颁布时,单方复审案件由专利局长(Commissioner of Patents)直接审理,而双方复议案件由商标审查员(Examiner of Trademark Interferences)直接审理,其有权将案件上诉至专利局长。这两种类型的案件均可委托给专利助理局长。由于案件数量较多,在1955年《专利协会杂志》(Journal of the Patent Society)的一篇文章里,专利助理局长达芙妮.利兹(Daphne Leeds)建议成立一个商标行政委员会来分担其工作量。达芙妮.利兹是第一位女性专利助理局长和协助起草《商标法》的美国律师协会委员会的积极成员。

利兹的想法在1958年8月8日得以实现,时任美国总统艾森豪威尔签署了一份对《商标法》(《美国法典》第15编第1067条)的修订案。该修订案使TTAB得以成立来“确定及决定商标注册的各方的权利”,并规定任命TTAB成员(三名法官组成的合议庭)来审理和公布单方复审和双方复议案件的最终裁决。TTAB从1974年开始任命四名成员。该委员会仍然会通过商务部长任命的三名法官组成的合议庭——现在称为“行政商标法官”(ATJ)来对案件做出裁决。TTAB的律师助理和律师先处理动议和“中间”申请,推动此类案件进入上诉与审查程序。

在1993年之前,TTAB的领导人称为“主席”,现在称为“首席行政商标法官”。TTAB历任领导(包括过去的主席和现在的首席行政商标法官)包括索尔.莱夫科维茨(Saul Lefkowitz,1975-1981)、丹.斯科勒尔(Dan Skoler,1982-1984)、大卫.塞姆(David Sams,1984-2009)和杰拉德.罗杰斯(Gerard F. Rogers)(代理首席法官2009-2010;首席法官2010-现在)。第一位副首席法官苏珊.里奇(Susan Richey)在2014年被任命,任期为3年。

几十年来,TTAB处理过各种各样的案件,这些案件涉及令人印象深刻的事件或获得了公众高度关注的事件。尽管多数案件涉及文字标志或设计,TTAB也必须对气味标志、声音标志、颜色标志、产品的形状或结构或产品包装的可注册性做出裁决。TTAB对于案件的裁决很少在上诉至美国联邦最高法院的案件中被讨论,但2015年,在B&B公司与Hargis公司商标纠纷一案中,在TTAB提起诉讼的各方随后上诉至美国联邦地区法院时,最高法院认为TTAB的裁决“具有争点排除的效力”。换句话说,在适当的情况下,TTAB的裁决对联邦地区法院的裁决具有约束力并可以阻止双方对案件进行再次起诉。

最近,美国联邦最高法院就Matal诉Tam一案做出裁决,该案涉及一个摇滚乐队的主唱西蒙.谭霄(Simon Shiao Tam)将其乐队名称“The Slants”向USPTO申请商标注册。谭霄的商标申请遭到拒绝,理由是其申请的标志被认为歧视亚洲人“塌鼻斜眼”。根据《商标法》中的一项规定,禁止注册任何“可能会对人、机构、信仰或民族象征造成歧视的商标”。TTAB确认了这一裁决。CAFC在全院联席审判裁决中根据宪法撤销了TTAB的裁决,该案件上诉至最高法院。最高法院最终同意谭霄的观点,即《商标法》中的歧视条款违背了《联邦宪法》第一修正案关于言论自由的条款。

其他备受瞩目的案件还包括拒绝为大麻产品(根据联邦法律,大麻为非法产品)注册商标、音乐组合解散后注册商标归谁所有的纠纷以及未经他人允许将他人的名字注册为商标(例如,“Obama Bahama Pajamas”)。

在未来的几年里,TTAB将一如既往地对前沿的商标案件进行审理与裁决,这些商标案件反映出美国商业和社会的快速发展以及人们使用的商品和服务。TTAB对这些挑战充满期待。(编译自www.uspto.gov)


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